菅長生

 俺たちより先に邸宅に侵入していた、|管《かん》|長生《ちょうせい》なる男は、妹の仇として役人の鄧を斬った。  昼間、警備のスキを突いて侵入し、夜まで身を潜めていたらしい。  長生は妹を、鄧へ嫁に出したつもりだった。 しかし、ふたを開ければ情婦として囲われるという始末。  ずいぶん酷い目にあわされたようだが、家族に迷惑はかけまいと、妹はずっと黙っていたらしい。  しかしある日、街でばったり出会った若い男と恋に落ち、兄である長生に助けを求めた。  助けを求める手紙には、過去に受けた仕打ちも書かれていたのだとか。 「オレがもう少し早く来ていれば、妹を助けられたのに……」  長生はそう言って、唇を噛んだ。  青白い肌の、端整な顔立ちの男だ。  あれだけ張飛と暴れ回ったというのに、綺麗にまとめられた髪はほとんど乱れていない。  形よく手入れされた短い髭も、黒々として艶があった。 「失礼ですが、妹さんが偶然出会った若い男というのは、もしかして|習《しゅう》|季平《きへい》という名では?」  劉備の言葉に、長生は切れ長の目を大きく見開いて驚いた。 「確かに、妹の手紙にはその名があった! なぜ、それを?」 「ああ、なんという奇縁……」  劉備の言うとおりだ。  こんな偶然があるとはな。 「私はその習季平の仇を討つために、ここへ来たのですよ」 「なんと……」  絶句した長生の目に、じわじわと涙が溜まっていくのが見えた。 「オレは、結局妹から直接話を聞くことができなかった。だが、受け取った手紙から、妹がここでの生活に絶望していたことは読み取れたよ」  そこで、長生の目尻から、涙がこぼれ落ちる。 「だが、習季平という若者と出会い、彼と過ごしたときのことを書く文字は、まるで躍っているようだった。ただ苦しいだけの生活に、一時でも幸福な時間あったのだとしたら……妹は……」 「長生どの……」  そして長生は、堰を切ったようにぼろぼろと涙を流し始めた。 「この、兄を……なにも知らずのうのう暮らしていた無能な兄を……許してくれ……おおおお……!」  長生は膝をつき、うずくまって|慟哭《どうこく》した。 「幸せにしてやりたかった! 都の役人に嫁げば、いい生活ができると……! オレのせいで、妹は……」  劉備が長生に歩み寄り、しゃがみこんで彼の肩に手を置く。 「自分を責めてはいけない。あなたは悪くない」 「ちがう! オレは知っていた……どこにいようと、役人にロクなやつはいないと! いや、都の役人こそ腐っているのだと! それ知っていながら、オレは、妹を……ううう……」 「もう一度言いますが、長生どのは悪くない。もちろん妹さんも、季平くんも。悪いのはそこに倒れているその役人と」  劉備はいったん言葉を切り、すっと息を吸った。 「鄧のような外道を役人としてのうのうと生かしているこの国です」 「……玄徳、どの?」  劉備の言葉に、長生は泣くのをやめ、呆然と彼を見上げた。 「兄貴、まずい」  長生がなにか言おうとしたところで、張飛が口を開く。  耳をすませると、表が少し騒がしくなっているようだった。 「どうやらごく少数の真面目な役人が、折り悪く働き始めたらしい」  劉備はそう言って肩をすくめた。  まぁあれだけガンガンやりあったら、周りの人も不審に思うわな。 「長生どの、塀の一部に細工をしてあります。そこからお逃げなさい」 「しかし、玄徳殿は?」 「なに、私たちなら大丈夫。実際なにもしていないのですからね」  不法侵入はしたが、そこは招かれたとでも嘘をつけば大丈夫だろう。  そこで、たまたま賊に出会ってしまった、と。  死人に口なしってやつだ。  劉備から脱出経路の詳細を聞いた長生は、長柄刀を置いて立ち上がった。  血のついた武器なんてのは、逃走の邪魔だからな。  とはいえ、丸腰というのも心許ないだろう。 「長生どの、これを」  そこで俺は、護身用の短剣を彼に預けた。  もう必要ないからな。 「かたじけない」  長生は俺から受け取った短剣を、懐にしまうと、踵を返した。 「長生どの」  歩き出そうとした長生が、劉備に呼び止められて振り返る。 「鄧を討っていただいたこと、習季平とその親に代わってお礼を申し上げます」  そう言って劉備は深々と頭を下げた。 「玄徳どの……」  頭を上げた劉備は、少し困惑したような長生に、例の笑顔を向ける。 「なにかあれば|幽州《ゆうしゅう》|琢県《たくけん》の|楼桑村《ろうそうそん》をお訪ねください」  長生は無言のまま力強く頷くと、走り去っていった。 「あいつ、仲間になんねぇかなぁ」  張飛がぼそりと呟く。 「どうだろうな」  張飛とあれだけやりあえるんだから、ただ者じゃないはずだ。  そんなやつが劉備の下にいれば、少しは名を残しても良さそうなもんだが、管長生なんてのを、少なくとも俺は知らない。  |諱《いみな》――簡雍の雍や劉備の備にあたるところ――がわかればもしかしたらなにかわかるかも知れないけど、普段名乗りあうようなものじゃないからしょうがない。 「うまく逃げ延びてくれればいいのだが」  劉備が長生の逃げていった先を見ながら、呟く。  できればもう一度会ってゆっくり話したいけど、もしかすると、ここで捕まってしまうとか、そういう不運で再会できないのかもしれない。  こればっかりは縁なので、しょうがないかな。

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