幕間①少しだけ奇妙な甘味処

『甘味処』  黒い墨で書かれた看板の文字は達筆だった。  |東洋的《オリエンタル》な看板とは裏腹に外観はログハウス。  ある種、無骨で大胆に積み上げられた丸太の建築物。    その周辺に広がる庭は簡素であれ、自然を連想させる。  メイルはなんとなく―――― 「なにやらエルフが好みそうなお店ですね」  そう口にした。  しかし、 そんな風情とは無関心なのか? 「良いから入りましょう!」と既にマリアとノエルはドアの前に立っていた。 「ま、待ってください」とパタパタと足音を立て、メイルに入店した2人を 追いかけた。 店内には、焼いたばかりのパンのような香り。若干、異なるのは、香りに甘味のようなものが混じっているからだろうか? 「ちょっと、 これ…… ほ、 本物 かしら?」  珍しく、動揺を含むマリアの声。何事 だろうか?と2人は視線を移 してみれば―――― 『バジリスクの卵(生みたて!)』 『コカトリスの卵( 新鮮おススメ!)』 『蛇神ナーガラージャの卵(ちょっと贅沢に!)』 『レットドラゴンの卵(普段とは違う刺激を!)』   レジの前に様々な卵が陳列されている。 しかし、どれも モンスターの卵…… それも、普段は中々、出会う事すら困難な種類。 それが店員の手書きPOPで簡単なメッセージが付け加えられ、希少価値に対して、妙に軽薄な印象を与えている。   普通に考えたら店主の悪ふざけ。 しかし、この店に慣れた感じでベルトが足を踏み入れたの見ると…… 「普通の店…… じゃないみたいね」  マリアの呟きにメイルとノエルは「ウンウン」と首を縦に振って同意した。  ・・・  ・・・・・・  ・・・・・・・・・   店内を見渡せば……いた。  ベルトとシルフィドは窓際の席。  メイルたちは2人の死角になるよう離れた席を選択する。  ベルトたちは既に注文を済ませたらしく、なにやら談笑をしている。    流石にその内容まで3人の耳まで届かない。 「席の選択を間違えたかもしれませんね」とノエル。 「どうします? もう少し近づきますか?」とメイルが提案している最中に店員が注文を取りに来た。そのため席替えのタイミングを逃してしまう事になる。 「いらっしゃいませ。 こちらが メニュー になります」    チョコレートパフェにストロベリーパフェ。 カスタードプディングにシュークリーム。  東洋的な看板からは連想できないメニューが並ぶ。  しかし、レジ前に置かれたモンスターの卵が使 われているかと思うと、 どれも選ぶのに躊躇がある。    それを、どう感じたのか、店員は―――― 「本日のおススメはパンケーキになります」と弾けるような笑顔をみせた。 「―――― そうね。それじゃ、そのパンケーキをお願いするわ」   マリアの一言にメイルもノエルも続いた。 「私もそれを……」 「私も……」 「はい、パンケーキが3つですね。それでは少々お待ちください」  それから、暫くするとテーブルに3つのパンケーキが運ばれてきた。   想像よりも少しだけ大きめのパンケーキ。他には……見た目には、おかしな所はない。 「それでは、食べる前にコチラのシロップをお使いください」 コトッとシロップが入った容器がテーブルに置かれ、店員は店の奥へ戻っていった。 3人は互いに目を配らせ―――― 「そ、それはいただきましょうか?」 「はい、いただきます」   少しだけ簡易化された食事の祈りをメイルが済ませるのを待ち、3人はパンケーキを口に運んだ。

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